LE PLASTIQUE - LES MATIERES PLASTIQUES

Il semblerait que ce soit Leo Hendrik Baekeland qui ait utilisé le premier, vers 1909, le terme « plastique » pour désigner ce nouveau matériau.

Les constituant des plastiques sont des molécules géantes : les macromolécules. Ces macromolécules sont en fait des polymères (répétition d’un ou plusieurs groupes d’atomes, les unités constitutives, attachés les uns aux autres par liaisons chimiques).

Ce serait Jons Jacob Berzelius qui aurait introduit le terme « polymère » dès 1832. La définition qu’il donne reste assez confuse. La structure chimique qu’il décrit correspond plus à une variété d’isomère.

Le terme «macromolécule » ne s’est imposé que progressivement à partir de 1922, grâce aux travaux de Hermann Staudinger.

Le terme plastique est attribué aux matériaux à base de macromolécules synthétisées par l'homme ou de macromolécules naturelles, modifiées par l'intervention de l'homme. Pour Leo Hendrik Baekeland, les plastiques englobaient aussi bien les résines que les élastomères, voire les fibres artificielles et synthétiques. Aujourd'hui, on se limite aux substance polymères, à l'exclusion des élastomères et des fibres.

Les premières matières plastiques ont été obtenues par modification de macromolécules naturelles. À partir de 1819, Henry Braconnot abordait l’étude de la nature chimique de la cellulose et décrivait en 1833 la réaction de sa nitration. Mais ce n’est qu’à la suite des travaux de Christian Friedrich Schönbein, en 1847, que la nitrocellulose a été utilisée dans la fabrication des laques. Il a fallu attendre 1868 et la découverte de l’effet plastifiant du camphre pour que les frères John Wesley et Isaiah Hyatt se servent de la nitrocellulose comme matériau de remplacement de l’ivoire pour le moulage de boules de billard. Dès ce moment apparaissent les trois critères qui vont présider à l’essor des matières plastiques : facilité de mise en œuvre, propriétés si possible au moins équivalentes à celles des matières conventionnelles, bon rapport propriétés-prix.

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